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20 ans après : En souvenir de la première rencontre exaltante de Micky Ward et Arturo Gatti

Joyeux anniversaire, Micky Ward : En souvenir de la guerre des Gatti qui a lancé une trilogie.
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Le mot guerrier est si souvent utilisé dans la boxe qu’il a perdu de son impact. Si toute personne assez courageuse pour entrer dans le cercle carré mérite un immense crédit, certains combattants transcendent véritablement la bravoure pour devenir des guerriers au sens gladiateur du terme. Ceux qui sont prêts à tout sacrifier non seulement pour concourir mais aussi pour réussir, et non seulement pour réussir mais aussi pour conquérir. “Irish” Micky Ward est l’un de ces guerriers. Un vétéran du ring, fin et respectable, jusqu’à ce qu’il rencontre le yin de son yang, l’adversaire qui a réveillé quelque chose en lui de totalement imprévu. Ward est devenu quelque chose de plus, d’indélébile, d’éternel lorsqu’il a rencontré Arturo “Thunder” Gatti.

Vous connaissez peut-être le nom de Micky Ward grâce à l’excellent film The Fighter, sorti en 2010. Mark Wahlberg incarne le boxeur comme un Rocky Balboa bostonien, luttant contre des problèmes personnels et familiaux pour remporter le championnat du monde des poids légers et renvoyer les parieurs chez eux heureux. Comme pour beaucoup de biopics, il s’agit d’une légère déformation de la vérité. Si Ward a remporté une ceinture WBU au cours de sa carrière, elle n’a jamais été considérée comme un championnat du monde légitime. Ce n’était pas non plus son plus grand succès, qui devait arriver après que les caméras de The Fighter aient quitté le récit de Ward, lorsqu’il a partagé 30 des rounds les plus brutaux de l’histoire de la boxe avec Arturo Gatti.

À une époque où les records d’invincibilité sont prisés par-dessus tout, et où les “experts” de la boxe sur les réseaux sociaux sont prompts à s’en prendre à tout combattant qui n’atteint pas la perfection, il est difficile de faire comprendre l’importance de ces combats. La première rencontre Ward-Gatti, au Mohegan Casino dans le Connecticut, n’était pas, sur le papier, une attraction de niveau mondial. Il s’agit plutôt de la tête d’affiche d’une édition de l’émission secondaire HBO Boxing After Dark. Les deux hommes sont réputés pour leurs combats passionnants, mais ils ont tous deux perdu récemment. Ward sort d’une défaite par arrêt au cinquième round contre Jesse James Leija, tandis que Gatti n’est qu’à un combat de sa défaite contre Oscar De La Hoya. Ne vous y trompez pas, le premier combat Gatti-Ward a pour but de reconstruire plutôt que de déranger le haut du classement mondial.

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Ce contexte a servi à rendre ce qui a suivi au cours des dix rounds encore plus remarquable. Ce n’était pas deux hommes qui se battaient pour améliorer leur classement ou leur situation, c’était deux hommes qui se battaient pour leur vie. Thunder” a au moins commencé par faire semblant de vouloir s’en tenir à sa boxe, prenant l’avantage avec des combinaisons rapides alors que Ward avançait à la recherche d’une commotion. Le combattant de Boston a été coupé dès le premier round, la première des nombreuses blessures de guerre que ces deux boxeurs allaient s’infliger.

Un coup bas illégal a fait tomber Ward dans le quatrième round, Gatti a été coupé dans le cinquième. Dicky Eklund, représenté dans toute sa gloire fragile par Christian Bale au cinéma, a averti son frère dans le coin qu’il ne laisserait pas les coups continuer. Micky “l’Irlandais” répond à l’appel en martelant l’ancien champion du monde, alors que les rafales précédentes de Gatti ont épuisé son endurance. Le neuvième round fait passer ce combat du statut d’excellent déchirement à celui de classique durable, à revoir et à recommander pour le reste des temps.

15 secondes après le début du round, Ward lance des gauches à la tête et au corps qui font que Gatti met un genou à terre. Thunder se relève, mais reçoit toute l’artillerie irlandaise, et la fin semble proche. Incroyablement, illogiquement, sous le barrage constant de Ward, Arturo Gatti trouve la volonté de riposter. Et c’est ce qu’il fait, poussant son bourreau dans les cordes, déversant de vastes coups de poing, balançant tout son corps meurtri par la douleur derrière chaque coup. À présent, les deux hommes se battent à coups de poing, essayant de s’égaliser avec le genre de coups qu’on n’apprend pas à la boxe. Après avoir vu l’initiative lui échapper, Ward trouve la volonté de la saisir avec une poigne de fer, faisant rouler la tête de Gatti sur ses épaules, d’avant en arrière, alors que le combat semble terminé. Mais Gatti a tenu jusqu’à la cloche, et le dernier round est arrivé.

Malheureusement, une erreur de communication a conduit Ward à célébrer comme s’il avait gagné, croyant que Gatti avait été arrêté dans son coin. Mais ce n’est pas le cas, ces deux vrais guerriers vont devoir traverser le feu une fois de plus pour atteindre l’immortalité. Les deux hommes réussissent à s’imposer dans un dernier round qui serait le point culminant de n’importe quel autre combat, mais qui représente en fait une baisse de rythme pour cet incroyable affrontement. Pourtant, les coups de poing fusent à une vitesse remarquable lorsque la cloche sonne, 30 secondes plus tôt en raison d’une erreur de chronométrage. Ward l’emporte par décision majoritaire, mais des combats comme celui-ci n’ont pas de perdants. Il y a un triomphe et un plus grand triomphe. Ils font entrer deux hommes dans la conscience collective de la boxe,à jamais liés par la violence sanglante qu’ils se sont infligés l’un à l’autre.

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Ward et Gatti s’affronteront encore deux fois. Bien qu’aucun des deux combats n’ait atteint les hauteurs étonnantes du premier, les deux combats ont été magnifiques. Deux combattants qui trouvent l’idée d’un retour en arrière personnellement insultante, leurs styles ne manquent jamais de s’accorder. Gatti remporte la revanche et le combat de la trilogie, mais aucun des deux hommes ne peut arrêter l’autre. En 30 rounds partagés, les deux hommes reviendront de justesse pour éviter l’arrêt du combat, tuant et ressuscitant leurs rêves dans la poursuite constante de la victoire.

Micky Ward se retire après le troisième combat de Gatti, après avoir touché le meilleur salaire de sa carrière pour la trilogie et être devenu millionnaire. Thunder” poursuit sa route, remportant au passage le championnat WBC des poids mi-moyens. Lors de son dernier combat, une défaite par KO au septième round contre Alfonso Gomez, il a été acculé par Ward. Une mauvaise nuit sur le ring, mais une symétrie amusante et un merveilleux signe de respect entre les deux grands rivaux. Gatti décède tragiquement deux ans plus tard d’un suicide présumé, et Ward assiste aux funérailles. On dit qu’il a donné au cercueil un dernier crochet du gauche plein d’amour. Dans une carrière définie par leur esprit de compétition, l'”Irlandais” Micky Ward, en deuil, ne peut s’empêcher de donner le dernier coup.