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40 ans après le combat entre Larry Holmes et Gerry Cooney : “Meilleur en notre temps ? Pas une chance”

40 ans après le combat entre Larry Holmes et Gerry Cooney : "Meilleur en notre temps ? Pas une chance''
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Lorsqu’un couple de légendes des poids lourds débarque en ville pour évoquer un combat classique d’il y a plusieurs décennies, on peut pardonner aux protagonistes d’avoir les yeux embués par la nostalgie du bon vieux temps. Et bien, malgré tous leurs accomplissements et leur statut dans le monde du combat, Larry Holmes et Gerry Cooney ne tombent pas nécessairement dans ce piège.

“Je pense que la boxe est formidable en ce moment”, déclare Cooney avec un sourire radieux et une voix tonitruante. “Nous avons tellement de grandes divisions, du poids plume au poids léger en passant par le poids welter, c’est tout simplement incroyable ! Nous avons une excellente division poids légers-lourds et la division poids lourds ?  Fury, Joyce, Dubois et tous ces gars ? C’est une division phénoménale et nous allons voir de grands combats.”

Cooney connaît clairement son public et la référence à ces deux derniers hommes, encore inconnus aux Etats-Unis, est impressionnante. Larry ne connaît pas le jeu de combat moderne dans la même mesure que son ennemi devenu ami, mais il reconnaît l’essor actuel des Britanniques.

“Vous avez eu Lennox Lewis et ces gars-là ont le vent en poupe. Je leur souhaite le meilleur.”

Les deux hommes sont en tournée au Royaume-Uni pour célébrer le 40e anniversaire de leur combat à Las Vegas. Le 11 juin, le monde de la boxe s’est arrêté pour assister au combat le plus attendu de toute une génération – et à l’intrigue secondaire troublante – dans la chaleur étouffante de l’arène en plein air du Caesar’s Palace.

L’intérêt pour ce combat dépasse largement le cadre de la boxe : le “Grand Espoir Blanc” invaincu défie le champion noir, qui n’a pas encore connu la défaite. Un drame racial est en train de se dérouler – Cooney pourrait devenir le premier champion poids lourd américain blanc depuis plus de 25 ans. Le magazine Time met l’Irlando-américain en couverture avec Sylvester Stallone – juste au moment où Rocky III sort dans les cinémas – Larry Holmes, qui détient la ceinture WBC, est relégué dans les pages intérieures.

Le fait que Holmes, qui a reçu des menaces de mort à l’approche du combat, était auparavant le seul homme à avoir arrêté un Muhammad Ali vieillissant et épuisé, n’a pas aidé sa réputation. L'”assassin d’Easton” est hué par une grande partie de la foule de près de 30 000 personnes lorsque son nom est annoncé en premier – un autre rebondissement sans précédent pour le champion.

Les souvenirs de Gerry de cette nuit-là sont encore vifs. “C’était un grand combat à l’époque, le plus grand combat à ce jour”, dit-il. “Il y avait beaucoup de pression, beaucoup de racisme – qui était tout à fait absurde et n’avait rien à voir avec lui ou moi. Mais c’était là, et je ne sais pas si le promoteur… [Don King] l’a utilisé pour faire plus d’argent, je ne sais pas.

“Mais écoutez, ça s’est joué entre Larry Holmes et moi au centre du ring, [referee] Mills Lane nous donne des instructions et Larry me regarde et dit, ‘hey, faisons un bon combat!’. Et on l’a fait.

Le combat lui-même a été à la hauteur du battage médiatique. Holmes a fait tomber Cooney avec une main droite au deuxième round, mais le challenger est revenu avec une série de crochets du gauche pour s’établir dans le combat. Au neuvième round, un Cooney fatigué s’est vu retirer des points pour des coups bas. Après un dixième round équilibré, le champion a pris le dessus et une rafale de coups de poing a conduit à la fin du combat au 13ème round.

Après le combat, l’amertume et la laideur de la préparation ont été oubliées, du moins par les combattants. Le combat restera gravé dans l’histoire.

“On pourrait penser que les gens l’ont déjà oublié, mais ils continuent à me le rappeler”, dit Larry en riant. “Ils me font sentir bien, alors ils font sentir Gerry bien parce qu’il en faisait partie, et on lui pose beaucoup de questions aussi.

“Je pense que nous nous sommes bien entendus, mais je suis heureux d’être arrivé en tête et d’avoir été l’homme que tout le monde voulait pousser.”

Du point de vue du coin opposé, la défaite a eu un effet dévastateur et a conduit la vie de Cooney à devenir hors de contrôle.

“Je ne sais pas pourquoi, sur ma vie, nous n’avons pas eu de revanche ? Je ne sais pas pourquoi”, dit Gerry. “De nos jours, nous nous serions battus trois ou quatre fois. Si le combat était aussi bon, nous avons passé un bon moment ce soir-là. J’avais aussi du mal avec certaines choses, et je n’avais pas l’expérience, mais j’ai beaucoup appris ce soir-là en étant sur le ring avec un si grand champion.

“J’aurais aimé avoirj’étais motivé pour retourner directement à la gym. Mais j’avais deux managers [Mike Jones and Dennis Rappaport] que je ne pouvais pas supporter, Don King que je ne pouvais pas supporter. Je ne pouvais faire confiance à personne. Je n’avais personne dans mon coin, vous voyez ce que je veux dire ? Je ne savais pas comment faire confiance à cette époque.

“C’était une période difficile à l’époque. C’était ridicule. J’avais besoin de plus de combats. Je mettais tout le monde KO et Don King, parce que j’ai refusé de signer avec lui, m’a tenu à l’écart. Tous les gars que j’aurais pu utiliser pour acquérir plus d’expérience ou de connaissances et qui auraient pu me préparer davantage pour Holmes, je n’ai jamais pu les combattre.

“Je ne le savais pas à l’époque, j’étais un jeune garçon et mes managers voulaient faire le gros lot. Mais j’aurais aimé faire trois ou quatre combats de plus avant d’affronter Holmes, pour me développer et devenir plus fort, mieux connaître le jeu et avoir plus confiance en moi. Je n’ai pas eu la chance de le faire”.

Bien qu’il y ait clairement encore des éléments de regret lorsque Cooney réfléchit à une carrière qui s’est terminée sans titre mondial mais avec un record de 28 victoires et trois défaites – ses deux derniers combats étant des défaites consécutives contre Michael Spinks et George Foreman – sa guérison continue de la dépendance a été son plus grand succès.

“Aujourd’hui, c’est une histoire différente”, dit-il avec un grand sourire en coin. “J’ai eu beaucoup d’épreuves, j’ai beaucoup grandi. J’ai arrêté l’alcool il y a 34 ans. La vie a beaucoup changé. A l’époque où je mettais K.O. [Ken] Norton, cette nuit-là, on pourrait penser que j’aurais dit “tu dois prendre un bon entraîneur, un nutritionniste, un coach sportif”. Mais j’ai commencé à boire et à faire la fête cette nuit-là. Pourquoi ? Je ne sais pas. Ça m’a fait beaucoup de mal.

“J’ai découvert après le combat avec Larry qu’il n’a pas fumé, bu ou pris de drogues pendant toute sa carrière. Je buvais depuis que j’avais 12 ans !”

Alors que Gerry avait bu, Larry avait profité d’années d’entraînement et de combat avec les meilleurs – y compris Muhammad Ali, un homme qu’il allait plus tard affronter à contrecœur.

“Je vais te dire”, dit Larry en secouant la tête, “tu devais y aller et travailler. Tu devais être prêt pour lui [Ali]. Quand ils appelaient votre nom [for sparring]tu savais que tu devais y aller. Si tu ne le faisais pas, tu te faisais battre !”

Holmes et Cooney profitent tous deux de leur temps ensemble sur la route. Les fans de boxe remplissent les salles pour entendre toutes les vieilles histoires et inévitablement, les questions fusent sur le duo sur le passé et le présent, les anciens rois contre les nouveaux rois – gitans ou autres. Larry est plus nostalgique que son ami lorsqu’il s’agit de ces questions, car il croit toujours que leur époque était vraiment formidable. Pour Gerry, le changement est une bonne chose.

“La boxe se rassemble maintenant”, dit-il avec enthousiasme. “Nous avons en quelque sorte perdu le contact avec elle. Il y avait trop de déséquilibres et le MMA est arrivé et s’est imposé. Mais la boxe s’est corrigée et on assiste maintenant à de grands combats. Je vous le dis, c’est incroyable et je suis tellement excité.”

Et qu’en est-il des champions poids lourd actuels ? Gerry devient encore plus animé alors qu’il arrondit la scène.

“Je ne sais pas à quoi pensait Joshua, bon sang ! Quand tu reviens après le neuvième round, l’entraîneur est censé dire : ‘oublie le plan, le plan ne marche pas ! Va te battre avec lui, mets-toi sur son cul ! Frappe son corps ! Chaque fois que Joshua a touché son corps, il est retombé. Saute sur lui ! Il ne l’a pas fait ! Tu dois changer.

” S’il a l’endurance et qu’il s’entraîne assez dur et qu’il a l’endurance pour repousser Usyk, le rendre inconfortable et couper le ring. Alors, il peut gagner.  Fury contre Usyk ? Il faut accorder ça à Fury. Il feinte juste son chemin à travers un combat. Tu essaies de te préparer, il feinte, et tu dois recommencer.”

Les temps changent, mais certaines choses restent les mêmes. Larry et Gerry sont toujours attachants et toujours une énorme attraction. Alors, sans rire, et dans le climat actuel des retours – d’exhibition ou autres – la revanche peut encore avoir lieu ? Ils n’ont respectivement que 72 et 65 ans.

“Probablement mercredi ou jeudi, on va y aller mon frère !” crie Gerry.

“Je ne me battrais pas contre Gerry maintenant ! Il est en meilleure forme que moi. Mais c’est un bon gars, mec.”

“Larry et moi sommes les meilleurs amis”, ajoute Gerry. “On a eu un combat difficile ! Un quarantième anniversaire le 11 juin ? C’est incroyable. Nous traînons ensemble, nous parlons du bon vieux temps et du nouveau temps. C’est génial d’être avec lui. C’est un grand homme.”