Ligue de rugby

Est-ce le moment d’étendre la Betfred Super League à 14 équipes ?

Est-ce le moment d'étendre la Betfred Super League à 14 équipes ?
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Cette saison semble de plus en plus être la meilleure occasion pour la ligue de rugby de restructurer et d’étendre la Betfred Super League à 14 équipes à partir de la saison prochaine.

Cette discussion n’est pas nouvelle. En effet, c’est une discussion presque annuelle. Pourtant, avec deux équipes dominantes en tête du Betfred Championship et une menace réelle de perdre l’équipe d’expansion de Toulouse après une seule saison, le moment semble idéal pour incorporer une élite de 14 équipes et remanier le peloton en dessous.

Ce sera sans doute l’une des idées discutées dans le cadre du nouveau partenariat stratégique avec IMG annoncé mardi, qui doit réimaginer la rugby league et ses compétitions au Royaume-Uni.

Le format actuel à 12 équipes comprend des matchs traditionnels à domicile et à l’extérieur, avec des “matchs en boucle” supplémentaires et un week-end magique, dans un calendrier qui est un peu aléatoire. Alors pourquoi ne pas passer à 14 équipes à domicile et à l’extérieur ? Ce qui a peut-être bloqué cette discussion auparavant, c’est l’absence de 14 équipes de qualité en Super League. Les Leigh Centurions et les Featherstone Rovers soutiendraient qu’il y en a désormais 14.

Les deux meilleures équipes en dehors de la Super League semblent bien équipées pour monter en grade. Il y a donc de fortes raisons de s’étendre maintenant, de protéger Toulouse de la relégation immédiate contre-productive qui est l’éternelle menace pour toute équipe promue, et de s’adapter à une saison plus stable de 26 matchs à domicile et à l’extérieur.

Avec seulement l’un des deux clubs de Leigh et Featherstone pour la promotion en l’état actuel des choses, une équipe de poids manquera à l’appel et, selon toute probabilité, Toulouse, qui a travaillé si dur pour s’établir en France comme une présence viable en Super League, sera reléguée et devra recommencer.

Étant donné l’écart de qualité entre Leigh, Featherstone et les autres, cela créerait probablement une autre course à la promotion à deux chevaux la saison prochaine entre Toulouse et celui de Leigh ou Featherstone qui serait laissé derrière. Ce qui ne fait pas grand-chose pour les autres clubs qui composent le championnat.

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Leigh serait bien sûr en faveur de cette solution, étant donné qu’il est le deuxième favori pour la promotion. Mais je crois savoir que ses rivaux, Featherstone, soutiendraient également une telle proposition, bien qu’ils soient de toute façon les grands favoris pour la montée. La mouche du coche, bien sûr, c’est l’autogestion de la Super League, et combien des 12 clubs qui dirigent le sport pourraient être prêts à partager leur pot d’argent encore plus mince ?

Avec la pandémie de covid-19 est apparue une menace réaliste pour l’avenir même du jeu. Il semble qu’il y ait eu une réduction naturelle des clubs dans les échelons inférieurs du jeu, et bien que le sport ait survécu à l’adversité comme il le fait toujours, il semble qu’une restructuration proactive pourrait maintenant être opportune.

Ailleurs, le week-end de la triple confrontation de la Betfred Challenge Cup a produit de l’excitation, du drame et des raisons d’être optimiste, mais aussi un rappel similaire que le sport doit s’efforcer de relever les défis auxquels il est confronté.

Trois matches, impliquant six équipes, sur une journée dans le lieu emblématique d’Elland Road, auraient dû faire déborder le vase. D’autant plus que les joueurs ont fourni la marchandise – comme toujours.

La finale féminine, au coup d’envoi, a été sensationnelle : St Helens a poursuivi sa domination en s’imposant face à des Leeds Rhinos pleins d’entrain. Ensuite, la première demi-finale masculine a donné lieu à un classique du derby, Wigan ayant renversé son grand rival, les Saints, pour mettre fin à leurs espoirs de réaliser un nouveau triplé. Le troisième match n’a peut-être pas eu la même qualité que les deux précédents, mais il a au moins permis à Huddersfield, qui n’était pas favorisé, de se qualifier pour Tottenham sous la houlette de l’entraîneur Ian Watson.

Mais le spectacle a-t-il fonctionné ? Un peu plus de 22 000 billets ont été vendus pour les trois matches et à la télévision, le public était clairsemé. Dès le troisième match, la surface de jeu a commencé à céder, les joueurs de Huddersfield et de Hull KR perdant régulièrement pied.

Peut-on reprocher aux fans de Wigan ou de St Helens de ne pas être restés pour voir la seconde demi-finale alors que la moitié d’entre eux venait d’atteindre la finale et voulait la fêter, et que l’autre moitié venait de perdre le derby et voulait être ailleurs ?

La logique qui consiste à faire un événement des trois matches est tout à fait logique, mais la réalité est souvent très différente, et si le concept a de l’avenir, alors peut-être avons-nous besoin de quelques ajustements.

Les ventes de billets et la couverture télévisuelle pourraient s’aligner sur une conversation visant à remplir en priorité les zones directement dans la ligne de vision des caméras afin de donner au stade une impression de plénitude. Seuls trois côtés du Crucible Theatre sont ouverts à la foule lors du Betfred World Snooker Championship, par exemple, mais le produit de la diffusion donne toujours l’impression d’un stade à guichets fermés à 360 degrés.colisée. De même pour les grands événements de boxe.

L’observateur passionné de rugby league peut donc s’inquiéter de la façon dont ce sport va remplir le stade de Tottenham Hotspur dans trois semaines – d’autant plus que les fans de sport de Huddersfield peuvent dépenser leur argent durement gagné pour suivre l’équipe de football à Wembley le même week-end – mais le spectacle lui-même devrait être formidable.

Wigan sera le grand favori, mais Huddersfield est en pleine expansion et a toutes les chances de créer une énorme surprise.

Betfred Challenge Cup Odds*

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