Ligue de rugby

James Graham sur ses adieux féeriques à la Ligue de rugby

James Graham sur ses adieux féeriques à la Ligue de rugby
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James Graham est l’une de ces figures sportives emblématiques que les adversaires craignent, que les coéquipiers adorent, que les fans aiment et détestent, mais qui, en fin de compte, suscitent un respect universel.

Lorsqu’il parle, après s’être habitué à son épais accent écossais, on l’écoute.

L’histoire qu’il a racontée, où il a mis fin à une série de démons dans sa carrière dans les dernières secondes de son dernier match, souligne non seulement le pouvoir du sport, mais aussi l’importance d’un état d’esprit positif.

C’est une histoire de persévérance et de triomphe dans l’adversité, sans jamais se prendre trop au sérieux.

“La ligue de rugby est l’axe sur lequel mon monde tourne depuis l’âge de huit ans “, dit-il.

“Lorsque vous traversez une période difficile, le sport peut vous aider à la surmonter. Il vous donne un sentiment de communauté, une opportunité, une chance de grandir en tant que groupe et en tant qu’individu. Je suis très reconnaissant pour notre sport.”

Je parle à Graham cette semaine lors d’un appel depuis sa maison à Sydney alors que nous enregistrons un podcast pour Love Rugby League – et la passion avec laquelle il parle montre qu’il le fait toujours.

Nous partageons une heure de moments forts de notre carrière, de hauts, de bas et de David Brent – en nous rappelant le moment mémorable en 2017 où il a dupé une chaîne de télévision australienne en lui faisant croire qu’il se lançait dans une carrière de chanteur, alors qu’il s’agissait plutôt d’une scène de The Office.

“Channel 9, la principale chaîne terrestre de rugby à XV ici, a diffusé dans ses actualités une annonce sur la carrière de chanteur de James Graham !” se souvient-il. “Vous ne pouvez pas me donner ça !”

Il s’agit d’une conversation parsemée de joyaux tirés de sa propre carrière remarquable, qui regorge de réussites, d’échecs et de leçons de vie.

Graham a découvert le rugby en grandissant dans le Merseyside dans les années 80 et 90 et s’est lancé dans une histoire d’amour durable avec St Helens après avoir marché pour la première fois sur leur célèbre terrain de Knowsley Road en 2003.

Il a connu un succès précoce en faisant partie de l’équipe de 2006 qui a remporté tous les trophées, et a ajouté le très convoité prix individuel Man of Steel en 2008, une année qui a également vu Graham être nommé meilleur pilier du monde.

Mais le goût amer de la défaite en Grande Finale le suivra, atteignant cinq Grandes Finales d’affilée avec les Saints entre 2007 et 2011 et les perdant toutes, avant de passer aux Canterbury Bulldogs en 2012 et de perdre la Grande Finale de la NRL pour sa première saison là-bas.

Deux ans plus tard, il y a une autre Grande Finale, contre Sam Burgess et les South Sydney Rabbitohs, qui a entraîné une autre défaite, une septième défaite, et une défaite écrasante.

Ajoutez à cela la défaite en finale de la Coupe du monde 2017 avec l’Angleterre contre l’Australie et vous pouvez pardonner à Graham de penser que le jeu s’est retourné contre lui. D’autant plus que la Coupe du monde précédente avait vu l’Angleterre tomber dans les dernières secondes de la demi-finale et Graham commencer son propre tournoi en étant sensationnellement écarté de l’équipe.

Ainsi, l’histoire de la rédemption tant attendue et improbable dans les derniers mois de sa carrière en 2020 était merveilleuse.

Un transfert surprise de l’Australie vers les Saints pour terminer une saison ravagée par la pandémie, lui a permis d’obtenir une dernière chance de remporter le gros lot, de boucler la boucle d’une brillante carrière et de disputer une dernière grande finale avec son ancien club.

“Nous n’étions même pas sûrs que la saison se poursuivrait lorsque j’ai signé”, se souvient-il. “Donc ça n’aurait peut-être jamais pu se passer comme ça.”

Les Warriors semblaient prêts à infliger à Graham une nouvelle défaite en Grande Finale.

Avec un match serré, bloqué à 4-4 à deux minutes de la fin, Wigan avait une pénalité pour l’emporter depuis la moitié du terrain. Le coup de pied de Zak Hardaker est passé à côté. A quelques secondes de la fin, l’ailier des Saints, Tommy Makinson, tentait un tir au but. Sa tentative heurtait le poteau, et alors que le temps se figeait, la jeune star Jack Welsby réagissait le plus rapidement au coup de sifflet pour marquer le but de la victoire, offrant à Graham une bague de Grande Finale avec le dernier jeu de sa carrière.

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“La fin était incroyable”, dit-il, se levant de l’appel et faisant le tour de la pièce sur son téléphone en se rappelant ces dernières secondes qui donnent la chair de poule. Graham n’était pas sur le terrain à ce moment-là, il regardait donc impuissant depuis la ligne de touche alors que l’arbitre vidéo survolait le bouton qui mettrait fin et définirait sa victoire.carrière.

“Pour arriver à ce dernier match, et Tommy Makinson décide qu’il va manquer le drop goal. N’est-ce pas la meilleure tentative d’assistance que vous ayez jamais vue dans votre vie ?”

“C’est probablement une bonne chose que je vive à Sydney maintenant, parce que si je vivais à proximité de Jack Welsby, je serais à sa porte tous les jours pour lui serrer la main, lui dire merci, lui sauter dessus et lui acheter des bières”.

“Ce match a mis fin à beaucoup de choses pour moi et m’a permis de faire la paix avec certaines choses qui s’étaient passées tout au long de ma carrière.”

L’un des regrets est d’avoir vécu un adieu épique à sa carrière pendant une période étrange et unique où le sport se jouait dans des stades vides. Une expérience qui a renforcé chez Graham ce qui rend le sport si spécial, pourquoi le sport britannique en particulier est si féroce, et pourquoi nous en tombons amoureux, quelle que soit notre religion sportive.

“La seule chose qui manquait était les fans et j’aurais aimé partager ces moments avec eux car je sais ce que les fans apportent au jeu. Cela me manque de sortir et de me produire devant les gens et même la haine me manque.

“Les fans ne vous détestent pas autant ici en Australie, ils vous apprécient davantage. Ce qui est génial. Mais quand j’ai joué à Leeds, Warrington, Wigan, je savais que j’allais me faire insulter et d’une certaine manière, j’ai aimé ça. J’aime ce que les fans apportent et à quel point ils sont passionnés”.

Graham n’a que de bons souvenirs, pas de regrets et vit sa vie avec un sourire sur le visage. Il travaille actuellement avec son ancien club, les St George Illawarra Dragons, tout en occupant des fonctions dans les médias australiens. Il retournera au Royaume-Uni plus tard dans l’année pour occuper un poste encore indéterminé lors d’une Coupe du monde qu’il estime que l’Angleterre a de grandes chances de remporter. “Cette équipe a une grande opportunité d’être la première équipe anglaise à soulever cette Coupe du Monde depuis très, très longtemps”.

Son amour pour la vie et le championnat est parallèle, et il croit que l’un apporte des leçons pour l’autre.

“La ligue de rugby est juste un jeu inventé avec des règles inventées”, ajoute-t-il.

“Mais pour quiconque a vu mon visage après cette Grande Finale, c’est fou le sens et le but que cela m’a donné et que cela donne aussi aux autres.”

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