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Kristian Woolf se méfie de l’impressionnante Angleterre après la victoire des Tonga sur la Papouasie-Nouvelle-Guinée.

Kristian Woolf se méfie de l'impressionnante Angleterre après la victoire des Tonga sur la Papouasie-Nouvelle-Guinée.
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Les Tonga semblent avoir évité l’Angleterre jusqu’à une éventuelle demi-finale de la Coupe du monde, mais le sélectionneur Kristian Woolf admet qu’il se méfie du danger que représente l’équipe “discrète” de Shaun Wane.

Les Tonga ont marqué en fin de match pour battre la Papouasie-Nouvelle-Guinée 24-18 dans le match le plus important du tournoi mardi soir, alors que Woolf, l’entraîneur de St Helens, était de retour dans le stade où il a dominé pendant trois ans.

Cette victoire signifie que les Tonga sont susceptibles de prendre la tête du groupe avec des matchs à venir contre le Pays de Galles et les Îles Cook, et donc de rencontrer l’Angleterre en demi-finale si les deux nations vont aussi loin que prévu.

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Woolf admet que l’Angleterre a posé ses propres jalons lors de sa victoire 60-6 sur les Samoa à Newcastle.

“L’Angleterre a été très impressionnante l’autre soir, très impressionnante”, a déclaré Woolf après avoir vu son équipe marquer en fin de match pour remporter la victoire sur une PNG énergique.

“Les gens ont dit que les Samoa n’étaient pas au niveau où ils pourraient et devraient être, mais on ne peut pas enlever à l’Angleterre la façon dont elle a joué.

“Ce n’était pas une surprise pour moi car je connais ces joueurs et je sais à quel point certains d’entre eux sont bons, donc nous nous attendions à ce qu’ils soient très performants. Que nous jouions contre les Samoa ou contre l’Angleterre, nous savons que nous allons devoir être très bons, nous améliorer et travailler très dur pour gagner.”

Woolf a prévenu l’Angleterre que son équipe s’améliorera elle aussi à chaque match de la compétition, après avoir été mise à rude épreuve par une équipe de PNG qui, au vu de ses performances, pourrait faire un bon parcours. Mais la prestation de l’Angleterre a laissé des traces chez Woolf, et en particulier la performance de leur jeune demi-arrière, qu’il connaît aussi bien que n’importe quel entraîneur.

“J’ai été très fier de voir Jack Welsby”, a déclaré Woolf à propos du jeune joueur de l’année de Super League, âgé de 21 ans, qui s’est épanoui sous la direction de Woolf à St Helens.

Kristian Woolf connaît bien Jack Welsby pour l'avoir côtoyé à St Helens.

Kristian Woolf connaît bien Jack Welsby pour l’avoir côtoyé à St Helens.

“C’est un joueur formidable et une personne formidable. Il n’y a pas de surprise car je vois ce qu’il fait chaque semaine. Il a été dominant et j’ai pensé qu’il était le meilleur joueur sur le terrain.

“Je pense que pour une raison ou une autre, les gens ont probablement sous-estimé l’Angleterre un peu et quand vous travaillez ici, vous savez à quel point ces joueurs travaillent dur, et avec la qualité de gars comme Jack Welsby, la performance n’était pas du tout une surprise.”

Woolf rayonnait de fierté devant la prestation de son équipe intimidante de Tonga, qui a résisté au barrage de la PNG dans une atmosphère de carnaval pour inscrire l’essai gagnant à trois minutes de la fin.

Cela a marqué un retour gagnant à St Helens pour Woolf, qui a conduit le club à trois titres consécutifs de Super League au cours de ses trois saisons, alors qu’il part maintenant pour un rôle en NRL avec les Dolphins.

“C’était extrêmement spécial et ce stade signifie beaucoup pour moi. J’ai l’impression de rentrer à la maison et je me sens bien ici. C’est spécial, d’être ici avec ces gars dans un endroit qui signifie beaucoup pour moi, c’est vraiment spécial.

“Nous avons encore beaucoup de choses en nous, nous allons nous améliorer et nous allons apprendre un peu de ce match. Mais nous avons trouvé une victoire, nous n’avons pas joué de notre mieux mais nous avons trouvé un moyen et cela montre notre classe. Nous serons meilleurs la semaine prochaine, sans aucun doute.

“Nous étions un peu maladroits par moments, mais on s’améliore en jouant au football et c’est ce que nous allons faire.”