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Le chien policier qui a sauvé un club de football d’une extinction possible

Le chien policier qui a sauvé un club de football d'une extinction possible
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Avez-vous entendu l’histoire du chien policier qui a sauvé un club de football d’une possible extinction ? Trente-cinq ans plus tard, les fans de Torquay United sont toujours reconnaissants envers le chien qui a mordu leur capitaine et les a guidés par inadvertance vers la sécurité de la Football League.

La promotion et la relégation entre le quatrième échelon et la National League n’ont pas toujours été aussi fluides qu’aujourd’hui, et ce n’est même pas avant la saison 1986-87 qu’une seule place automatique a été ouverte pour les champions de la Conférence semi-professionnelle pour remplacer l’équipe terminant 92e dans les rangs professionnels.

On aurait pu facilement parler de la “règle de Torquay”, puisque les Gulls avaient terminé à la dernière place de l’ancienne quatrième division lors des deux saisons précédentes et avaient dû se représenter à chaque fois. Avec un stade délabré portant encore les cicatrices d’un incendie en 1985, il n’y avait pas de vestiaires permanents et peu d’argent à dépenser pour une équipe remplie de joueurs occasionnels.

C’était un club qui n’avait pratiquement aucun espoir d’éviter la rétrogradation en non-ligue. Et après 60 ans de football de ligue, il y avait une possibilité très réelle que la fin de leur séjour dans les rangs professionnels entraîne également la fin du club.

À l’aube de la saison 86-87, l’entraîneur Stuart Morgan a dû faire appel à d’autres personnes pour rassembler une équipe qui pourrait être capable de s’extirper du bas du tableau. Mais après 45 de leurs 46 matchs, ils restaient dans la boue et avaient besoin d’une victoire à domicile contre Crewe Alexandra pour être sûrs de rester en haut.

C’était une question de vie ou de mort, et nous le savions tous”, a déclaré le gardien de but Kenny Allen à la série Netflix “Losers” à propos du choc contre Crewe. “Vous ne pouvez pas vous enlever cette pensée de la tête. Mon Dieu, si nous perdons ce match, Torquay va quitter la Football League”, ce qui était impensable à l’époque.

Après une première mi-temps à l’avantage de Crewe, Torquay se retrouvait mené 2-0 à la mi-temps. Les résultats de Burnley et de Lincoln City étaient également en leur défaveur, laissant le club à 45 minutes de l’écrasante inévitabilité de la relégation. Ils avaient besoin d’une inspiration venant de quelque part, la foule devenant de plus en plus agitée.

Même un coup franc du capitaine Jim McNichol en seconde période n’a pas pu apaiser les masses, Torquay n’étant toujours qu’à un but de la victoire sur Lincoln City, qui s’inclinait alors face à Swansea City et qui était hors de portée des Gulls. Les habitants étant de plus en plus mécontents, des agents de la police du Devon et des Cornouailles ont été appelés pour les surveiller depuis le périmètre du terrain, certains d’entre eux étant accompagnés de chiens policiers.

Ainsi, lorsqu’une poursuite désespérée pour garder le ballon en jeu a conduit McNichol à se précipiter vers le cordon de bobbies, l’agent John Harris et son berger allemand Bryn se sont retrouvés dans la ligne de mire du capitaine. Réagissant comme il a été entraîné à le faire, Bryn a vu la silhouette jaune et bleue qui arrivait comme un danger potentiel pour lui et son maître et a répondu en plantant ses dents dans le haut de la cuisse de McNichol.

McNichol a été soigné pendant quelques minutes, tandis que toutes les personnes présentes sur le terrain étaient déconcertées par ce dont elles venaient d’être témoins. “J’ai vu sa morsure, elle était aussi grosse qu’une pomme et aussi profonde qu’une prune”, déclarait l’attaquant Paul Dobson à propos de la blessure de son capitaine, tandis que les supporters se sentaient de plus en plus déstabilisés par le fait que le statut de leur club en Football League était en jeu et que leur capitaine boitait avec une jambe bandée pendant les derniers instants, faute de remplaçants disponibles.

Le retard avait cependant permis à tout le monde d’entendre les dernières nouvelles du match contre Lincoln et il était maintenant clair qu’un seul but donnerait à Torquay le match nul dont il aurait besoin pour détrôner les Imps à la différence de buts. Et, grâce à l’intervention de Bryn, il y avait quatre minutes supplémentaires pour assiéger le but de Crewe.

Dans la troisième des quatre minutes supplémentaires, Crewe commençait soudainement à surjouer en défense et Dobson bondissait pour se tourner vers le but et envoyer une tentative ratée qui trompait le gardien visiteur et se retrouvait au fond des filets, ce qui mettait tout le monde en extase à Plainmoor. Au lieu de Torquay, c’est Lincoln qui terminait dernier et était relégué en Conférence.

A la fin du match, les fans ont envahi le terrain. Les larmes ont coulé. Et Jim McNichol a disparu dans les vestiaires pour faire soigner sa morsure. Quelques jours plus tard, il est présenté à nouveau à son agresseur pour un reportage télévisé, tandis que le président Lew Pope présente à Bryn un gros os, soi-disant pour tenter de sevrer le chien des jambes des footballeurs.

“Si Jimmy n’avait pas été mordu et que nous n’avions pasqui sait où nous en serions aujourd’hui”, a déclaré le manager Morgan aux “Losers”, tandis que le héros du but Dobson a insisté : “Si nous n’avions pas eu le chien, je sais pertinemment que nous n’aurions pas été en mesure de le faire”. [the goal] ne serait pas arrivé.”

Cet épisode a permis à Torquay de se stabiliser et de rester un club de Football League pendant les 20 années suivantes. Au moment où le club a fini par tomber en cinquième division en 2007, il avait suffisamment reconstruit les fondations pour se maintenir après la relégation et, à ce jour, il reste un club de National League en bonne santé qui aspire à faire à nouveau partie de l’élite professionnelle.

Mais cela n’aurait peut-être pas été le cas s’ils avaient sombré en 1987, et c’est grâce à l’intervention étonnante de Bryn, le chien policier, que Torquay United a rassemblé l’urgence et l’énergie nécessaires pour se sortir du danger. Il n’y a jamais eu de héros du football comme lui.