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Le voyage épique de Mendy : De la file d’attente de Dole aux records de la Ligue des Champions

Le voyage épique de Mendy : De la file d'attente de Dole aux records de la Ligue des Champions
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Nous sommes en juillet 2014 et Edouard Mendy n’a rien pour lui. Il vient de subir deux relégations consécutives avec Cherbourg pour tomber en cinquième division du football français, et se retrouve sans club et sans offre à l’expiration de son contrat. Sa seule option est de retourner chez lui au Havre et de signer. 

Avance rapide jusqu’en septembre 2021 et Mendy usurpe quelques grands noms du football. Il s’est à nouveau illustré lors de la victoire de Chelsea sur le Zenit Saint-Pétersbourg (1-0) mardi, et en réalisant 10 arrêts en 13 matches de Ligue des champions, il a atteint cette marque plus rapidement que des joueurs comme Edwin van der Sar (14 matches), Gianluigi Buffon (21) et Iker Casillas (29). La capacité du football à récompenser ceux qui se battent dans l’adversité a rarement été aussi évidente que dans le cas du Sénégalais.

Un an de chômage est une perspective sinistre pour n’importe qui, mais lorsque vous avez été promis à un club de Ligue 1 en Angleterre par un agent qui n’a pas réussi à vous convaincre, la pilule doit être dure à avaler. C’est ce qu’a vécu Mendy à l’âge de 22 ans, une carrière de footballeur en plein essor ayant apparemment été interrompue avant d’avoir vraiment commencé.

Il avait semblé avoir de réelles perspectives jusqu’à ce moment-là. Ayant débuté comme troisième gardien à Cherbourg en troisième division, la relégation du club en quatrième division lui avait au moins ouvert la porte pour devenir le premier choix. Mais s’il a montré une capacité brute lors de leur campagne 2013-14 en Championnat National 2, Cherbourg a terminé 14e sur 16 et a été relégué en cinquième division sans aucun moyen d’offrir un nouveau contrat à Mendy.

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Lorsque le transfert promis en Angleterre ne s’est pas concrétisé, Mendy a dû se débrouiller pour subvenir aux besoins de sa petite amie enceinte. Il se dirige vers le Pole Emploi du gouvernement français, décidant qu’un travail plus dur pourrait être nécessaire pour mettre un peu de nourriture sur la table, mais, comme il l’a expliqué aux journalistes récemment, on lui a rapidement dit de modérer ses attentes.

“Quand vous êtes au chômage, vous vous dites que vous ne trouverez pas d’issue”, a-t-il expliqué. “Mon conseiller m’a demandé ce que je voulais faire dans la vie. J’ai répondu ‘football’, mais il m’a répondu qu’à un moment donné, il faudrait penser à autre chose.”

Incapable de s’engager sur les offres à court terme qu’il recevrait des clubs en raison de la nécessité de se rendre disponible pour apporter un salaire quelque part – n’importe où, il a fallu attendre une année complète avant que son salut ne se présente sous la forme d’un appel téléphonique de Dominique Bernatowicz. L’entraîneur des gardiens de Marseille est un ami d’un des anciens coéquipiers de Mendy à Cherbourg, et l’OM a besoin d’un gardien de quatrième choix pour s’entraîner occasionnellement avec l’équipe première et participer à quelques matchs de réserve. A 23 ans et désireux d’impressionner, Mendy répond à l’offre d’un essai d’une semaine et impressionne rapidement l’entraîneur qui lui propose un contrat jusqu’à la fin de la saison.

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“Son essai a été très bon. Il était brut mais j’ai rapidement vu ses qualités dans son profil car il pouvait s’étirer et plonger facilement”, a déclaré Bernatowicz à la BBC. “Mendy était comme une roue de secours, un bouche-trou. Pour lui, c’était un défi pendant huit ou neuf mois où il devait simplement travailler dur.”

Mais lorsque Marseille a proposé un nouveau contrat de deux ans à la fin de la saison, Mendy avait de plus grandes choses en tête. En quête de plus de temps de jeu, il a refusé l’offre et a profité de l’effervescence du marché pour obtenir sa signature. Il rejoint le club de Ligue 2 de Reims, où il a une occasion immédiate de briller lorsque le titulaire de la première journée est expulsé, ce qui permet à Mendy de faire ses débuts sur le banc. Deux ans à peine après cette première interview, il joue pour la première fois en deuxième division.

Il est juste de dire qu’il a tiré le meilleur parti de cette opportunité. En 2018, il était le titulaire habituel de Reims lors d’une saison de promotion et avait attiré l’attention des sélectionneurs du Sénégal, pour lesquels il était qualifié par ses parents. Après une première campagne impressionnante en Ligue 1, il a été recruté par Rennes, où sa forme continue a attiré l’attention de l’ancienne star de Chelsea et de Rennes, Petr Cech.

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Pendant ce temps, les Blues ont eu du mal à tirer le meilleur parti de leur signature record pour un gardien de but. Le transfert de Kepa Arrizabalaga de l’Athletic Bilbao à 23 ans en 2018 avait donné lieu à une série de performances insuffisantes sous Maurizio Sarri et Frank Lampard. Lorsqu’ils se sont tournés vers Cech, aujourd’hui conseiller technique et de performance du club, pour obtenir des conseils, il n’a pas hésité à leur indiquer la direction d’un gardien qui était sans emploi au même âge que Kepa était acheté pour 71,6 millions de livres.

Il n’y a pas de bonne ou de mauvaise façon d’arriver au sommet d’un domaine choisi, mais l’histoire de Mendy nous élève tous. Vous n’avez pas besoin d’être le meilleur joueur du monde