Ligue de rugby

RL Weekly : Têtes perdues, esprit de champion et rivalité renouvelée

RL Weekly : Têtes perdues, esprit de champion et rivalité renouvelée
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La ligue de rugby fait du théâtre pur et dur aussi bien que n’importe quel sport sur la planète.

Deux demi-finales de playoffs dramatiques ont vu des tempéraments perdus, la patience l’emporter et le renouvellement ultime d’une célèbre rivalité à Old Trafford.

C’est St Helens et Leeds Rhinos, dans une Grande Finale à nouveau. Et absolument personne n’aurait pu prédire cette finale il y a quelques mois.

LIRE LA SUITE :

  • Prochain arrêt à Old Trafford : les Leeds Rhinos battent les Wigan Warriors.
  • St Helens bat Salford pour préparer l’énorme finale contre Leeds.

  • Les cotes de Betfred pour la Grande Finale*.

Ce que Leeds a produit à Wigan vendredi soir était sensationnel, et en accord avec leur remarquable résurgence depuis l’arrivée de Rohan Smith au printemps.

Une bande d’inadaptés décousus et sans direction se dirigeait vers une lutte pour la relégation jusqu’à l’arrivée de l’Australien peu connu. Smith a gonflé les pneus de Leeds, a unifié les sourires, et a fait jouer l’équipe avec une ténacité féroce pour permettre ce retour le plus improbable au grand bal.

Peu de gens pourraient contester le fait qu’ils aient déchiré la liste des candidats au titre d’entraîneur de l’année et se soient empressés d’en établir une autre avec Smith.

La manière dont les Rhinos ont gagné à Wigan a illustré la confiance et la résilience que leur entraîneur leur a inculquées. Surpassé, battu et surclassé pendant 40 minutes haletantes, Leeds a défendu héroïquement pour limiter son retard à deux points à la mi-temps.

Ils ont passé la quasi-totalité de la mi-temps piégés près de leur propre ligne, à faire du sur-place dans leur propre bassin, comme le disait leur entraîneur vainqueur de la Grande Finale 2008 et 2009, Brian McClennan, pour décrire cette défense acharnée.

Et loin d’être épuisés par leurs efforts d’arrière-garde, les hommes de Smith en sont ressortis revigorés, frappant Wigan avec une contre-offensive impitoyable, et profitant d’un moment de folie de John Bateman pour sceller une victoire improbable portée par la foi. La légende de Leeds, Danny McGuire, a déclaré que c’était sans doute la plus grande victoire de l’histoire du club. Et il est mieux placé que vous ou moi pour commenter, ayant joué dans la plupart des autres prétendants.

L’implosion de Bateman a coûté cher et même lui n’a pas pu contester le carton rouge direct pour un coup terrible sur Aidan Sezer qui prive le demi de mêlée de Leeds de la Grande Finale. Selon toute vraisemblance, cela coûtera à Bateman sa place à la Coupe du monde, avec une suspension imminente de 3 à 5 matchs.

L’arbitre Liam Moore a pris la bonne décision lors de sa prestation, mais la controverse disciplinaire a repris de plus belle lors de la victoire de St Helens sur Salford, avec deux incidents qui ont suscité de vifs débats.

Les Red Devils ont eu le cœur brisé par une défaite qui a mis un terme immédiat à une saison étonnante, et bien qu’ils aient finalement manqué de corps et de puissance de feu, l’équipe de Paul Rowley se sentira lésée.

Tim Lafai des Salford Red Devils

Tim Lafai des Salford Red Devils

Les Saints avaient déjà vu leur attaquant anglais Morgan Knowles être expulsé pour un vilain tacle en forme d’aile de poulet qui lui vaudra d’être banni de la Grande Finale, avant que l’ailier Tommy Makinson ne soit également envoyé sur le banc de touche en fin de match pour une faute professionnelle qui a laissé les fans de Salford furieux.

Mené 19-12, Makinson a tiré Tim Lafai en arrière alors qu’il courait après un coup de pied. L’arbitre Chris Kendall a immédiatement sorti le jaune mais a refusé à Salford l’essai de pénalité qui leur aurait permis d’être menés d’un point à cinq minutes de la fin, avec un homme supplémentaire sur le terrain.

L’intention de Makinson était évidente, mais pour accorder l’essai de pénalité, il faut être convaincu que Lafai aurait atteint le coup de pied. Kendall ne l’a pas fait, et pour Salford, le match était terminé. Pour ce que ça vaut, je pense qu’il l’a appelé correctement, avec le ballon qui a échappé à Lafai, laissant un essai possible, peut-être même probable, mais absolument pas garanti.

C’était dévastateur pour Salford, qui a fait des merveilles pour rester dans le match sans son talisman Brodie Croft et la perte supplémentaire précoce de l’excellent talonneur Andy Ackers, assommé par son propre homme, Elijah Taylor, surexcité. L’équipe de Rowley en souffrira pendant un certain temps, mais elle en reviendra plus forte et pourra être incroyablement fière de son année.

En ce qui concerne les Saints et leurs problèmes disciplinaires, la suspension de deux matches de Knowles était on ne peut plus claire. Le club a incroyablement choisi de faire appel de la décision, ce qui, comme Leeds l’a appris à ses dépens avec Rhyse Martin, fait courir le risque très réel de voir la suspension allongée pour un appel frivole.

Le demi-défenseur Jack Welsby a échappé à une suspension pour un coup énorme qui a été jugé négligent plutôt qu’imprudent.ont fait de lui un héros culte des Saints.

Une rivalité renouvelée, alors que les Saints affrontent Leeds pour le gros lot.

Les champions sont à 80 minutes d’une quatrième victoire consécutive historique en Grande Finale, mais ils affrontent un adversaire qui leur a infligé un maximum de misère sous les lumières d’Old Trafford.

Les objectifs de Betfred pour la Grande Finale*.

Entre 2007 et 2011, Leeds a affronté les Saints quatre fois en cinq ans dans le cadre du match phare de ce sport et a remporté tous les matchs. Le personnel a peut-être changé, mais les cicatrices seront toujours là pour James Roby et ses coéquipiers, qui verront dans cette rencontre l’occasion rêvée de mettre fin à ces démons particuliers.

Les Rhinos se sentiront inspirés, à la fois par leur extraordinaire ascension cette saison, et par le fait d’avoir vu l’équipe féminine remporter sa Grande Finale – à St Helens, entre autres – contre York le week-end dernier. C’était leur premier titre depuis 2019, et elles étaient aussi des outsiders. Il semble y avoir un véritable air de détermination dans tout Headingley en ce moment.

Alors que les saisons respectives de Super League arrivent à leur terme, n’oubliez pas les bonnes choses qui se passent dans les ligues en dessous. Les deux premiers du Betfred Championship accueillent leurs demi-finales ce week-end, les favoris Leigh jouant contre Batley et Featherstone recevant York, qui a surpris Halifax lors de son match d’élimination – une fin abrupte à une saison prometteuse pour Fax.

Le patron des Rovers, Brian McDermott, sera certainement un observateur attentif lorsque Leeds et Saints s’affronteront à nouveau, après avoir été à l’origine d’une période de domination dévastatrice des Rhinos.

Alors qu’en League One, Rochdale a réalisé une démonstration dominante dans le Nord du Pays de Galles, en direct sur Lesport24 samedi, pour préparer une demi-finale contre Doncaster, alors que Swinton attend en finale.

C’est une fin de saison fantastique avec la Coupe du Monde qui se profile à l’horizon.

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Photos reproduites avec l’aimable autorisation de swpix.com