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Rocky et Larry : Le 0 de Marciano ne disparaîtra jamais, mais Holmes a failli l’égaler.

Rocky et Larry : Le 0 de Marciano ne disparaîtra jamais, mais Holmes a failli l'égaler.
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En ce jour de 1955, Rocky Marciano a remporté le dernier combat d’une carrière de boxeur professionnel sans faille. Le “Brockton Blockbuster” a éliminé le roi des poids légers Archie Moore pour conserver le titre de champion du monde des poids lourds en neuf rounds au Yankee Stadium de New York. C’est une façon spectaculaire de passer à 49-0 et, en fin de compte, ce sera le dernier combat de Marciano.

Le score de 49-0 de Marciano pour un champion du monde sortant restera inégalé pendant des décennies. Mais 30 ans jour pour jour après avoir envoyé Moore au tapis dans le Bronx, Marciano avait un challenger digne de ce nom. Le 21 septembre 1985, le champion du monde poids lourd Larry Holmes, 48-0, cherche à prendre place à côté de “The Rock” dans les annales du temps. Cependant, à entendre Larry, il avait probablement l’intention de jeter Marciano hors du trône plutôt que de le partager.

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Marciano était tragiquement décédé au moment où Holmes était sur le point d’imiter son record. L’ancien champion était décédé dans un accident d’avion en 1969, à l’âge de 46 ans seulement. Mais son ombre plane toujours sur un sport qu’il a dominé. La perte tragique de ce champion bien-aimé a fait que tout le monde n’était pas heureux de voir le record de Rocky risquer d’être éclipsé.

Holmes avait l’habitude d’être réprimandé pour avoir surpassé des poids lourds emblématiques. ” L’assassin d’Easton ” avait été vilipendé pour avoir pilonné en 1980 un Muhammad Ali tragiquement défraîchi, alors qu’il était apparu réticent à certains moments du combat et avait même demandé à l’arbitre d’arrêter le massacre. Holmes était essentiellement un acteur de second plan ce soir-là. Cette version d’Ali aurait été un second choix sur un ring vide, tant la colère de deux ans d’inactivité et de deux décennies de guerres sur le ring était forte. Mais Holmes n’a jamais pu se défaire de cette association.

Le combat contre Ali était la huitième défense du titre mondial des poids lourds par Holmes. Il en fera 12 autres. Mais tout au long de la fin des années 70 et du début des années 80, le technicien du ring devra entendre des comparaisons peu flatteuses avec ceux qui l’ont précédé. Trop distant pour intéresser le public comme l’avait fait Ali, pas assez destructeur pour être aussi craint que George Foreman ou Joe Frazier, Holmes était une figure paradoxale. Il était facile à admirer mais difficile à aimer.

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Le superbe coup de poing de Holmes et sa capacité à osciller entre l’élégance de la boxe et la guerre d’usure en fonction de l’adversaire font de lui le choix des aficionados. Mais l’électorat traditionnel a voté. Holmes n’est pas leur champion, peu importe qui il bat ou de quelle manière impressionnante il le fait. Cela a contribué à faire de sa chasse au record de Marciano une quête personnelle de respect plutôt qu’une simple poursuite statistique.

L’adversaire de Holmes pour son 49e combat était convenablement royal. Alors que des hommes moins importants auraient eu besoin d’un coup de pouce pour atteindre le nombre magique, Holmes visait l’histoire contre un autre champion du monde. Le champion incontesté des poids lourds légers, Michael Spinks, cherche à entrer dans l’histoire à son tour. La guigne veut devenir le premier homme à remporter le championnat du monde chez les poids légers et les poids lourds depuis Bob Fitzsimmons, 82 ans auparavant. Spinks deviendrait également le premier homme à détenir les titres simultanément s’il parvenait à battre Holmes.

Les deux hommes avaient en tête une place permanente dans le folklore de la boxe lorsqu’ils se sont affrontés au Riviera Hotel and Casino de Las Vegas. Mais un seul homme peut y prétendre. Spinks réussit ce que le magazine The Ring a élu comme la surprise de l’année 1985, en remportant une décision unanime contre le champion poids lourd de longue date. Le combat est serré, mais la chance est passée. Holmes est 48-1 et le record de Marciano est assuré. Il reste le seul champion poids lourd de l’histoire à se retirer invaincu.

Holmes s’est vu rappeler ce fait immédiatement après, pendant son interview d’après-combat. Sa réponse allait faire encore plus de mal à sa réputation qu’une décennie de comparaisons avec Ali. “Si vous voulez être technique, Rocky Marciano ne pourrait pas porter mon slip de bain”.

Holmes venait de perdre le championnat qu’il avait détenu pendant plus de sept ans et de se voir rappeler une fois de plus son échec. Sa réponse brusque a été perçue comme un manque de respect, mais elle est plus compréhensible que ce que le tumulte qui en a résulté a laissé croire. Holmes se souviendra de ce commentaire pendant des années. L’ancien “Assassin” est toujours interrogé à ce sujet. Holmes a combattu Spinks dans l’espoir de voir son nom inextricablement lié à celui de Rocky dans les livres d’histoire. D’une manière tordue, ila obtenu son souhait.

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Le record de Marciano tient toujours. Aucun autre champion poids lourd ne s’est retiré invaincu. Un seul champion du monde, tous poids confondus, a pris sa retraite avec un meilleur bilan que celui de Rocky. Floyd Mayweather a quitté ce sport avec un bilan de 50-0. Mais l’exhibition truquée avec Conor McGregor qui lui a servi d’adieu fera toujours office d’astérisque. Parmi les champions invaincus actuels, personne ne s’en approche.

L’actuel champion poids lourd Oleksandr Usyk devrait combattre 29 fois de plus pour égaler le record de Marciano. Le roi des poids super welter, Jermell Charlo, semble peu susceptible d’avoir encore 17 combats à son actif à l’âge de 32 ans. Le patron des poids super plume de 25 ans, Shakur Stevenson, pourrait peut-être y arriver, mais gagner 31 combats est une demande énorme, même pour un talent suprême comme lui. Les chiffres stupéfiants soulignent à quel point le record de 49-0 de Marciano est une preuve incroyable de longévité, de constance et de capacité.

La longévité est une chose que Holmes a prouvé avoir en abondance, aussi. Après avoir perdu un match revanche contre Spinks, le légendaire champion se retire. Il réapparaît deux ans plus tard, éclaboussé par Mike Tyson en quatre rounds peu judicieux. Mais “The Easton Assassin” n’en a pas fini.  Entre 1988 et 2002, il a enregistré une série de 30 victoires et 3 défaites, dont deux dans des compétitions pour le titre mondial. Il reçoit enfin ses fleurs d’un public de boxe qui a mis du temps à l’apprécier. Holmes s’attire davantage les faveurs du vétéran respecté qui a encore du talent que celles du champion du monde poids lourd dominant mais revêche.

Holmes a finalement trouvé sa place aux côtés de Marciano dans le panthéon des grands noms de la boxe. Il n’a peut-être pas égalé “The Rock” et son puissant 49-0, mais vous ne pouvez pas avoir une conversation sur les plus grands poids lourds de l’histoire sans mentionner les deux hommes. Rocky et Larry, Larry et Rocky. Leurs apogées ont eu lieu à 30 ans d’intervalle mais ils seront à jamais liés par l’histoire.

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